«Мертвые души» Н.В.Гоголя – удивительная книга, горький упрек России, современной автору. Для того, чтобы понять смысл названия поэмы Гоголя, следует окунуться в атмосферу помещичьей глуши и чиновничьих городов, описанных в произведении, внимательно всмотреться в галерею непривлекательных портретов эпохи. Большая часть поэмы «Мертвые души» строится на том, чтобы как можно обширнее показать читателю природу русского помещика, среду его обитания и условия этой среды. Именно Гоголь помог рассмотреть в отдельности каждого из этих «небокоптителей», особенности этих характеров и свойства душ, а впрочем, ни характера, ни души нет ни у одного из помещиков в поэме. Существуют только повадки, повадки хищников, диких и необузданных животных. Этих помещиков, «мертвецов» еще при жизни трудно назвать людьми. Все они являются существами тупыми и грубыми, для которых смысл жизни заключается в обеспечении пищи для собственного желудка. Всю прелесть жизни , ее святость, возвышенность, все душевные качества настоящего человека им заменили низменные привычки и расчет, вытеснившие из тела душу. Доказать то, что все гоголевские помещики в «Мертвых душах» - мертвецы при жизни, довольно просто. Рассмотрим каждого в отдельности и убедимся в этом.

Следует начать с Манилова, так как его первого Чичиков посетил с известной целью – купить как можно больше мертвых душ. Манилов является первым представителем-участником процесса распада личности «хозяев земли». Во-первых, он не помещик даже, а лишь пародия на него, политический и социальный урод. Во-вторых, Манилов – настоящий глупец, праздный мечтатель, боязливый и слащавый человек, готовый «за свою шкуру» угодить всем и каждому, что не присуще нормальному человеку, имеющему свои мнения и взгляды. Манилов, наконец, совершенно никудышный хозяин, не ведающий даже, что творится в его хозяйстве, не замечающий уродства своего бытия. Человек он, в общих чертах, недалекий и бесцельно проживающий свою жизнь.

На следующей ступени моральной деградации стоит Коробочка – упрямая и «дубинноголовая» старуха, к которой Чичиков попал совершенно случайно. Бережливая, скупая хозяйка показана в своем хозяйстве, на котором лежит отпечаток какой-то «скотости». Даже девочка-прислуга воспитывается как-то «по-скотски». Уж слишком «хозяйственная» тактика Коробочки походит на настоящее зверство, так как оно имеет тот же подлый, бесчеловечный смысл. Сама хозяйка имения тупа и непоколебима. Ее не смутила даже торговля мертвыми душами. Если Манилов после предложения Чичикова скупить у него мертвые души несколько растерялся и поспешил узнать, не будет ли ему после этого тяжкого государственного наказания, то Коробочку ни одна мысль не смутила и не испугала. Она боялась только одного: продешевить своих мертвецов.

После Коробочки мы знакомимся с буйным и непредсказуемым Ноздревым. Этот образ непонятен с первого взгляда: ярый лихач и кутила, ветреный человек, всегда готовый заняться чем угодно, отыскивая во всех намерениях ближнего любую деталь, за которую можно зацепиться, чтобы насолить и напакостить кому-либо, что доставляет ему необъяснимое удовольствие, он слишком энергичен, но его активность бесцельна. Не имеющий абсолютно никаких моральных принципов, Ноздрев опасен для любого знакомого или даже незнакомого с ним человека. Он любит лишь только своих собак. Это единственные существа, которых он уважает по-настоящему. Ноздрев один не продал Чичикову мертвые души, так как Чичиков наотрез отказался с ним меняться или играть. Этот кутила, для которого жизнь – сплошная ярмарка и балаган, живет лишь в собственное удовольствие и является человеком никому не нужным.

В образе четвертого представителя выступает Собакевич, ведущая черта которого -грубость. Живущий во благо своего желудка, он такой же плут, как и остальные помещики. Ну а завершает лестницу представителей помещичьего сословия и вовсе непонятное существо, имя которому Плюшкин. Тупой донельзя, корыстный, охваченный страстью приобретательства, он давно уже перестал отличать нужное от полезного. Бережливость его, губительная для всего, что он имел, стала причиной ужасающего запустения усадьбы.

Так, каждый помещик имеет свое лицо, лицо особое, неповторимое, со своими привычками, бытом, речью и отношением к наживе. И ни одни качества одного никак не вяжутся с качествами другого: маниловская слащавость, мелочная скаредность Коробочки, размашистая активность и самовлюбленность Ноздрева, грубая прижимистость и холодный цинизм Собакевича, страсть к накопительству и совершенное бесчувствие Плюшкина – все это противопоставляется одно другому. Но, тем не менее, несмотря на перечисленные различия между помещиками, объединяет их то, что все эти черты принадлежат людям, живущим никчемной бесплодной жизнью.

Поэма Гоголя «Мертвые души» - это история болезни, написанная рукой мастера, это крик ужаса и стыда, который издает человек, увидевшего в зеркале сове истинное лицо. Развенчивая ложное, Гоголь открывает нам подлинную правду. Описание нелепостей помещичьей жизни пронизано юмором, они предстают в комическом освещении, но ничего шуточного и смешного в поэме нет, ни в одном слове автора не заметим мы намерения смешить читателя. Все серьезно, спокойно, истинно и глубоко. Гоголь в полной мере показал неприглядную картину жизни вырождающегося поместного дворянства, упадок и духовное разложение на примере своих героев. Ни один из них не ставит своей целью жить на благо родины, напротив, образ их жизни – это скорее прямое доказательство моральной деградации общества. Смысл названия поэмы отражается в галерее помещиков, галерее «мертвых душ», вызывающих отвращение и осознание безнадежного тупика, в котором оказался дворянский слой общества российского государства.