Молодым свойственно строить "воздушные замки", мечтать о чем-либо. Мало кому в юности приходят в голову мысли о том, что он так ничего и не добьется в жизни, будет влачить жалкое существование или вовсе - опустится на самое "дно" жизни. Чаще всего люди мечтают о вечной любви, славе, безбедной жизни, служении народу и о простом человеческом счастье. Пьеса М. Горького "На дне" как раз таки о таких людях, людях, которые оказались "на дне".

Изначально пьеса имела другое не менее говорящее название "Без солнца". Затем это название трансформировалось в "Ночлежку". Но и этот вариант был отброшен автором. После долгих раздумий утверждается новый вариант - "На дне жизни". Перед самым выходом пьесы в свет - в 1902 году - название сократилось на одно слово. В окончательном варианте название оказалось наиболее подходящим из всех ранее озвученных. В пьесе нашли свое отражение многие противоречия начала ХХ века. Здесь отражен и социальный, и философский конфликт. Есть место и любовной драме. Действие пьесы разворачивается в ночлежке Костылевых, где "все некрашеное и грязное", "каменные своды...с отвалившейся штукатуркой". Обитатели «дна» - жители костылевской ночлежки - оказались выброшены обществом из своих рядов. «Дно» грозит споткнувшимся, слабым, выбившимся из колеи людям нравственной или физической гибелью. Здесь оказались люди с различными характерами, судьбами и различным социальным происхождением: рабочий и вор, разорившийся барон и спившийся актер, женщина легкого поведения и праведница. При первой встрече с обитателями ночлежки видно, что перед нами предстают страдающие и очень одинокие люди. Горький намеренно не дает полной биографии героев. Ее мы можем выстроить лишь по отдельным репликам. Итак, что мы можем сказать о каждом герое?

В целом, всех обитателей ночлежки можно разделить на три группы. Первые - это те, кто примирился с существующим положением вещей. Найдя спасительную мечту, лживую и неосуществимую по своей сути, они нашли себе оправдание в отказе от активной жизненной позиции. Вторые - это те люди, которые хотели бы начать новую жизнь, выбраться со "дна". И третьим, последним образом является Сатин, взятый отдельно от других. Рассмотрим теперь каждую группу по-отдельности.

Представителями первой группы являются Бубнов, Настя, Барон, Актер и Анна. О Бубнове мы узнаем по его рассказам: некогда он был владельцем красильной мастерской. Его жена скоро сошлась с мастером, и Бубнов, опасаясь за свою жизнь, предпочел просто уйти. По его теории сама среда, в которую помещен человек, формирует последнего, ставит его в полную зависимость перед собой. Правда Бубнова - правда внешних обстоятельств, в которой человеку отказано в личной инициативе. Здесь мы наблюдаем истинного приверженца фатализма. Среда, которая его окружает - подлая и грязная. Здесь нет добрых людей, а следовательно и самому нечего себя "раскрашивать".

Настя - девушка легкого поведения. Несмотря на всю жестокость, унижения и оскорбления, она не отчаялась, не стала жестокой и бездушной. Напротив, она искренне мечтает о большой и светлой любви. Но в реальной, окружающей ее действительности нет места чистой любви, кроме ее номинальной стоимости на бумажках. Не желая трезво смотреть на действительность, она сотворила себе прошлое, в котором якобы "жила" большая и чистая любовь. Свой сотворенный мир она выдает за реальный.

Барон - также как и Настя живет прошлым, но в отличие от нее действительно имевшем место. Время от времени, вспоминая свое былое состояние, свой знаменитый род, Барон не в силах бороться с тяжелой действительностью. Спасение от воспоминаний и горечи потерь он находит на дне стакана. Авторское отношение к такому герою выражено следующей фразой: "В карете прошлого далеко не уедешь". Так оно и есть: стоит на месте "карета" Барона, да и он сам не предпринимает никаких шагов по изменению своей жизни.

Актер - еще один обитатель ночлежки. Настоящее имя героя не известно. В прошлом он - представитель творческой интеллигенции, а сейчас это просто человек "без имени". Вспоминая былую славу, он с каждым разом расцвечивает ее в более яркие цвета, нежели она была на самом деле. Спасается от горькой "правды жизни" также как и предыдущий герой - пьянством.

Самым жалким и трагичным персонажем, на мой взгляд, является Анна. Ей тяжелее всех: она больна и угасает с каждым днем. Горьковская Анна - это собирательный образ обычной женщины начала ХХ века. Свою жизнь она описывает следующим образом: "Не помню, когда я сыта была…Над каждым куском хлеба тряслась…Всю жизнь мою дрожала…Мучилась…как бы больше других не съесть…Всю жизнь в отрепьях ходила…всю мою несчастную жизнь». Скорее всего она родилась в обычной бедной семье. Потом вышла замуж, скорее не столько по любви, сколько по необходимости. Образ Анны является скорее нейтральным, характеризующим общую массу серых людей: не творящих в жизни зла, но и не являющими собой светлый образ. Она полностью смирилась с окружающей действительностью, уповая лишь на счастье в загробном мире.

Все эти люди, опустившись на самое «дно» после многих лишений, стали безжалостны и к себе, и к другим. В ответ на свои жалобы они получают только смех и издевательства со стороны окружающих. Барона, живущего за счет Насти, забавляют ее фантазии и слезы. Каждый замкнут на своем горе и ведет о нем нескончаемый рассказ, не слушая тех, кому может быть тоже нужна помощь.

Единственный, кто верит в возможность спастись, вырваться со "дна" - это Клещ - представитель второй группы. Да, он озлоблен на людей, порой жесток с Анной - своей женой. Но единственный кто видит спасение в изнурительном, тяжелом, но честном труде: "Я - рабочий человек...мне глядеть на них стыдно... Я с малых лет работаю... Ты думаешь, я не вырвусь отсюда? Вылезу... кожу сдеру, а вылезу".

И, наконец, третья, последняя группа. Ее единственным представителем является Константин Сатин. Почему он особняком выделяется среди прочих? Он является носителем философии правды жизни в споре с Лукой. По его мнению не стоит опускать руки, необходимо открыто смотреть на неприятности и пытаться их решать. О нем мы знаем лишь то, что в настоящем он карточный шулер. Ранее он работал телеграфистом, но после преступления, совершенного им, оказался на "дне". Во многом он выделяется на фоне общей массы "серых" ночлежников: своими репликами, образованностью и интеллигентностью. В споре с Лукой их объединяет то, что оба стоят на позициях уважения человека. Но только каждый по-своему видит это. Сатин в своем пламенном монологе утверждает, что "ложь - религия рабов и хозяев. Правда - Бог свободного человека". Он также против любого сострадания к человеку: "Надо уважать человека! Не жалеть... не унижать его жалостью". А потому, видимо, он и раскрывает всем глаза на обман Луки: Актера уверяет в том, что нет бесплатных лечебниц для алкоголиков, Ваську Пепла шуткой подталкивает к преступлению. И к чему в итоге привела такая правда? К смерти Актера и ссылке Пепла в Сибирь. Вот и вся правда Константина Сатина.
Убогими и жалкими предстают перед нами ночлежники. Ни один из них так и не смог вылезти со "дна", не смог ничего в себе изменить. Так и остались все они доживать свой короткий век "на дне".