Рубеж между XIX и XX веком, а точнее 90-е годы XIX века - это время возрождения такого необоснованно забытого направления в литературе, как романтизм. Классическому романтизму, существовавшему в 18 веке не суждено было суждено возродиться в первозданном виде - теперь он имел новые черты. А потому и назван был позже "неоромантизмом". Особо ярко романтические тенденции отразились в творчестве молодого писателя Алексея Пешкова, писавшего под псевдонимом - Максим Горький. В своих ранних рассказах, таких как "Макар Чудра", "Челкаш", "Песня о Соколе", "Песня о Буревестнике" и, конечно же, "Старуха Изергиль", автор во главу сюжета ставит три основных блока проблем. Во-первых, это вопросы свободы человека. Свободы от чего-то или кого-то, и прежде всего от самого себя. Эта проблема нашла свое отражение в рассказе "Старуха Изергиль". Здесь автор выступает в роли слушателя и собеседника.

В ранних рассказах Горького большое место занимают различные легенды, сказки, рассказанные старыми, мудрыми людьми. За их спиной бурная жизнь, полная событий - та жизнь, которая и дала им богатейший жизненный опыт. Таков цыган - Макар Чудра, такова и старая молдаванка Изергиль. В основе рассказа лежат три сюжетные линии: две легенды, контрастные друг другу и история самой Изергиль. Горький считает, что главное призвание человека - "светить миру", быть свободным от низких предрассудков толпы и прежде всего от самого себя. Ларра - герой первой легенды, стал заложником самого себя. Он изображается "сверхчеловеком" - сыном орла и женщины. Несомненно он сильная личность, противопоставленная толпе. Будучи "сверхчеловеком" Ларра возгордился, сделал вывод о своем превосходстве над людьми. Являясь слишком гордым, себялюбивым, Ларра ни во что не ставил законы человеческого общежития. Поставив себя выше толпы, он совершает преступление - убивает отвергнувшую его девушку. Люди, не простив такого зла, изгоняют его из своей среды, обрекая на вечное одиночество. Однажды, не выдержав его, Ларра попытался покончить с собой. Но не только людьми был наказан герой за гордыню, силы свыше также наказали его, даровав бессмертие: "Ему нет жизни, и смерть не улыбается ему". Слишком поздно Ларра понял свою ошибку: одинокий человек счастлив быть не может. Так и бродит он в поисках своей смерти, и не находит ее. "И только тень, оставшаяся от него, напоминает о грехе гордыни".

Совершенно противоположным Ларре рисуется герой второй легенды - храбрый и отважный Данко. В аллегорическом повествовании о людях, живущих в темном лесу, Данко играет роль вожака. Бесконечно любя свой народ, жертвуя собой ради спасения других, он вырывает свое сердце из груди, чтобы осветить им путь. Здесь,как и в первой легенде, Данко возвышается над головами своих соплеменников: жестоких и неразумных, не сумевших оценить его великий подвиг. Выйдя из леса, когда все осталось позади, люди быстро забывают о погибшем ради них же герое. По словам рассказчицы Изергиль "лишь голубые искры, летающие по степи" напоминают о его подвиге. Этот герой в противоположность первому - свободен. Его свобода выражается в том, что он живет не для себя, а для других людей - для своего племени. Он готов пожертвовать всем, что есть у него дорогого и даже самым бесценным - своей жизнью, своим "горячим сердцем". Такой поступок Данко М. Горький расценивает как подвиг, как высшую степень свободы, свободы от самого себя и обстоятельств внешнего мира. Эти две легенды противопоставлены друг другу. "Свободный" Данко противостоит несвободному, зависящему от традиций, гордыни и самого себя Ларре.
Вторая проблема, решаемая Горьким в своих ранних произведениях, - это проблема человека как личности вообще. Люди абсолютно разные сами по себе: кто честен и отважен, а кто глуп и трусоват. Тема подвига и благородства звучит в рассказе "Песнь о Соколе", написанном в 1895 году. Образ Сокола аллегоричен. Под этой гордой птицей понимается человек-борец: сильный и отважный. "О, если б в небо хоть раз подняться!... Врага прижал бы я... к ранам моей груди и... захлебнулся б моей он кровью! О счастье битвы!", - презрение к смерти, храбрость и ненависть к врагу слышим мы в этих словах. Такие как Сокол поднимают людей на борьбу, заставляют задуматься над своей жизнью и идти отстаивать свою свободу и независимость: "...в бою с врагами истек ты кровью. Но будет время - и капли крови твоей горячей, как искры, вспыхнут во мраке жизни и много смелых сердец зажгут безумной жаждой свободы, света!"

И, наконец, третья проблема, нашедшая свое решение в ранней прозе писателя. Это противостояние, вызов сильного духом человека окружающему его миру, серости и посредственности. Такие люди, как правило, имеют обостренное чувство справедливости, высокие моральные и нравственные идеалы. Таким героям обычно противопоставлен антипод, антигерой - человек, придерживающийся иной точки зрения, не всегда нравственной и моральной. Между ними обязательно возникает конфликт, который и ложится в основу сюжета. Таковыми являются Челкаш и Гаврила в рассказе по имени одного из героев - "Челкаш". Автор рисует внешне непривлекательного героя - Гришку Челкаша - заядлого пьяницу и вора. Противопоставлен ему Гаврила - забитый жизнью, а потому и не слишком доверчивый деревенский парень. На первый взгляд может показаться, что носителем истины является последний герой. Но как бы мы ошиблись, не прочитав произведения полностью! После удачно совершенного дела герои делят выручку пополам. Гаврила, впервые увидев такие большие деньги, не выдержал. В момент он превращается из жалкого и бедного деревенского парня в алчного и беспринципного: кидается в колени Челкашу, вымаливая у того все деньги. Мало того, ради них он готов был убить подельника и сбросить того в море. Челкаш, пусть он и вор, и пьяница никогда бы не смог опуститься до такого. Чувство собственного достоинства, высокие моральные качества - вот, что отличает человека от серой толпы, пренебрегающей такими составляющими ради денег, наживы и славы.
Все три вышеобозначенные проблемы и определили художественное своеобразие ранней прозы М. Горького. Сюжет многих его произведений строится на противостоянии двух идей, одна из которых несет в себе идею свободы, правды и силы. А другая, противостоящая ей, самим сюжетом отрицается как неверная. Свободные и сильные люди в большинстве своем сравниваются с птицами, "способными парить" в отличие от тех, чей удел ползать по земле и пресмыкаться.