Новые исторические изменения почувствовал Грибоедов в личности русской девушки, воплотив их в образе Софьи Фамусовой. Она – единственный персонаж, в достаточной степени близкий главному герою Чацкому. В этом женском образе воплощен сильный и сложный характер, избавленный автором от сатиры. Напротив, Софья так же, как Чацкий, переживает свое «горе от ума». В ее поведении и настроениях ощущается противоречие между трезвым умом и сентиментальными переживаниями. Она всегда искренна: «Что мне молва? Кто хочет, так и судит». Софья не чужда духовных интересов, не увлекается светской суетой, как княжны Тугоуховские. От природы она является одаренной множеством достойных качеств, однако, воспитание в атмосфере фамусовских идеалов сделали из Софьи настоящую жертву, заложницу идеалов «века минувшего».
В одной из обличительных реплик Чацкого очень точно сформулированы ответы на вопросы консервативного воспитания в фамусовском обществе:
Чтоб наших дочерей всему учить, всему -
И танцам! и пенью! и нежностям! и вздохам!
Как будто в жены их готовим скоморохам.
Дело в том, что, несмотря на природный ум и стремление к духовному совершенству дворянских девушек, вся система женского образования была направлена на цель привить им необходимые навыки для удачной светской карьеры и выгодного замужества. Так и Софья свою жизнь строит по принятому светскому образцу. Ее мечты строятся по сюжетам сентиментальных романов, в которых герои жертвуют всем ради любви. С одной стороны, Софья в ужасе оттого, что отец прочит ей в женихи Скалозуба, который «слова умного не выговорил сроду». С другой - ей чужда и неприятна беспощадно логичная, острая мысль Чацкого. Воспитанная в век Карамзина и Жуковского, Софья слишком полна «чувствительности». Ее идеал – робкий, мечтательный юноша, образ которого рисовала сентиментально-романтическая литература конца девятнадцатого-начала двадцатого века. Поэтому она и полюбила Молчалина, идеализируя его образ в своих мыслях. В этом также заключается «горе от ума» Софьи, ведь она сделала своим избранником человека в ее представлении замечательного: мягкого, тихого и безропотного, каким представляется Молчалин в ее разговорах. Софья в силу своей сентиментальности не увидела истинного характера Мочалина, его принципиального угодничества и излишней почтительности по отношению к ее отцу.
Во власти эмоций, вызванных первой любовью, Софья беспокоится о том, что отец не позволит ей выйти замуж за человека неравного с ней социального положения. Эта мрачная мысль вызывает в Софье, движимой сентиментальными эмоциями, решимость к борьбе за свою любовь. Теряя всякий здравый смысл, героиня делится своими сокровенными чувствами с людьми, по большому счету не имеющими к ее переживаниям никакого отношения: служанкой Лизой, а потом и с Чацким. При этом главной проблемой Софьи является ее неспособность отличить реальные чувства от видимых. В то время как она искренне переживает любовные муки, Молчалин всего лишь подыгрывает ей:
И вот любовника я принимаю вид
В угодность дочери такого человека…
Лишь случайно Софья узнает о предательстве со стороны своего избранника, и это открытие разбивает ей сердце. В финале комедии, когда она становится невольной свидетельницей «ухаживания» Молчалина за Лизой, перед нами один из самых драматических моментов всей пьесы. Но и в этих обстоятельствах можно быть уверенным в том, что если героиня не помирится с Молчалиным, ее женихом станет такой же угодник светских правил, муж-подхалим, карьерист, следующий идеалам фамусовского общества. При этом такая судьба ожидает всякую девушку, воспитанную в соответствии с нравами барской Москвы, убежденной в нерушимости своих устоев.
Образом Софьи Грибоедов показал, как незаурядная натура, наделенная всеми достойными качествами, порабощена фамусовщиной, губящей все живое, естественное в человеке. В реалистическом характере героини сочетаются искренние движения души с лицемерием, принятом в светском обществе; живой ум и отсутствие здравых суждений, сильные эмоции и нравственная слепота. И все эти свойства являются типичными для молодых людей той эпохи столкновения двух веков, минувшего и нынешнего.
Тем не менее, нельзя не оценить по достоинству яркий образ Софьи Фамусовой. Пусть предмет ее любви на самом деле представляет собой довольно жалкое зрелище, героиня комедии «Горе от ума» жаждет настоящих эмоций и в полной мере испытывает их по отношению к своему избраннику. Эти чувства выдают натуру страстную, сильную. Личная трагедия Софьи, открывшей для себя истинное лицо Молчалина, не усиливает комизм ситуации, а напротив, усугубляет внутренний драматизм комедии.
При этом на фоне героини ярче раскрывается образ Чацкого, каждое действие которого в пьесе связано с чувством к Софье. Однако, не сумев разгадать в нем истинного романтика, Софья Фамусова отвергает главного героя. Именно непонятное Чацкому поведение Софьи, его постепенное разочарование в ней послужило мотивом к тому «мильону терзаний», под влиянием которых он смог выполнить свою роль в комедии. И именно Софья невольно способствует изгнанию главного героя из столичного светского общества своим заявлением о сумасшествии Чацкого. Таким образом, благодаря образу Софьи Фамусовой, читатель понимает, что ничто не держит прогрессивных и духовно развитых людей, подобных Чацкому, в обществе лицемерия и ханжества, барских нравов и невежественных суждений представителей и жертв «века минувшего».