«И награжденья брать и весело пожить» - в этих словах Молчалина, как и в фамусовском восхищении екатерининским вельможей и богачом Максимом Петровичем, выражен весь идеал современного Грибоедову барского общества, его грубо эгоистическая философия жизни. Показанное в комедии «Горе от ума» поколение Фамусова имеет свою идеологию, устоявшийся быт, свои, конечно, крепостнические, и все же проникнутые искренним убеждением в превосходстве взгляды. Уверенность, что иного образа жизни, иных жизненных стремлений, кроме богатства, высокого положения в обществе, власти и влияния, быть не может у всякого здравомыслящего человека.
Разумеется, наиболее яркими представителями идеологии «века минувшего» являются Фамусов, московский барин, занимающий чиновничью должность в некоем казенном месте, а также некто Молчалин, его секретарь. В этих двух образках с первого взгляда чувствуется нечто похожее, Молчалин будто напоминает нам самого Фамусова в начале карьерного пути. Для представителя поколения «отцов» нет ничего важнее карьеры, как мы знаем с его собственных слов. Идеалом для Фамусова становится екатерининский вельможа и богач Максим Петрович, в восхищении которым выражен весь идеал этого общества, его грубо эгоистическая философия жизни. Свою собственную дочь Фамусов воспитывает так, чтобы с детства привить той понятия грамотного поведения в обществе, при котором она без труда сможет составить выгодную партию с каким-нибудь именитым женихом. Для Фамусова и людей, ему подобных, нет врага страшнее, чем образование, просвещение. Вольнодумство в таком обществе приравнивается к сумасшествию, вот почему в попытке избавиться от Чацкого, Фамусов объявил, что первым заметил невменяемость главного героя.
При всем изобилии примеров, раскрывающих суть представителей «века минувшего» и его жертв в настоящем, историческое содержание комедии существенно дополняется образом Молчалина. Создавая характер Молчалина, Грибоедов показал растлевающее влияние крепостническо-чиновничьей морали на развитие и поведение человека, зависимого от фамусовского общества. Молчалин стал нарицательным обозначением пошлости и лакейства. Совершая подлый поступок, он даже не понимает, что это подлость. Напротив, он искренне уверен, что в маленьких чинах «не должно сметь свое суждение иметь».
Мочалин стал символом рабского молчания, к которому стремились приучить Россию сначала Аракчеев («Ведь нынче любят бессловесных», - говорит Чацкий), а затем Николай Ι, неукоснительно проводивший в своей политике принцип «повиновения». Именно в его время скалозубовщина и молчалинство расцвели пышным цветом. Так, Молчалин слишком рано понял для себя, что главное – это выслужиться, научиться угождать и лицемерить. Даже понятия внутренней свободы для таких людей, как Молчалин, не существует: «ведь надо ж зависеть от других». Основными для себя качествами Молчалин избрал умеренность и аккуратность. Выверенная до мелочей тактика поведения не замедлит в обозримом будущем привести Молчалина к карьерному успеху, подобно его «учителям», принадлежащим старшему поколению, подобно тому же Фамусову. А там кто знает, возможно, именно он станет наиболее удачной партией для Софьи, прижившись в доме Фамусова. Отец Софьи отнюдь не решил, кто же станет счастливым будущим для его дочери. Но незаметно для окружающих успеха на этом поприще добивается Молчалин. Во всяком случае мы видим Софью, влюбленную в Молчалина, да так, что даже Чацкий не может разрушить эти чары, вызванные традиционной для дома Фамусова атмосферой лжи и лицемерия. И даже тогда, когда сам Молчалин нечаянно оступается, делает неверный шаг, потеряв свое устойчивое положение, наводит на сомнение мысль о том, что не видать ему более благосклонности в этом доме, Софья верна ему и всячески поддерживает его. Подобные Молчалину существа, «бессловесные», «бесхребетные» - это прямое порождение фамусовского общества, можно сказать, его жертвы, являющие собой часть крепкой цепи жизненного уклада «отцов». Убрать это звено – означало бы разрушить вековые устои, уничтожить «век минувший». Сам Фамусов, несомненно, не предпримет такого решительного шага, а это означает, что пока Чацких изгоняют из общества, обвиняя в сумасшествии, общество Фамусовых и Молчалиных ожидает благоденствия на плодах собственного лицемерия и хитроумного расчета. Рабской морали Фамусовых и Молчалиных Чацкий противопоставляет высокое, декабристское понимание чести и долга, общественной роли и обязанностей человека. Свободный и самостоятельный образ мыслей вместо безмолвного преклонения перед «мнениями чужими», независимость и гордое достоинство вместо низкопоклонства и лести перед высшими, служение делу, а не лицам во имя чести и блага родины – таковы моральные принципы Чацкого.