“Кому на Руси жить хорошо” является поэмой-эпопеей, итоговым произведением Некрасова. Судьба народа, судьба Родины — над этими вопросами размышлял поэт. Поэма широко охватывает народную жизнь. Некрасов хотел изобразить в ней все социальные слои: от крестьянина до царя. Но, к сожалению, поэма так и не была закончена.
Главный герой поэмы — народ. Некрасов описывает быт, верования, мечты, труд крестьян. Семь странников из нищих деревень отправляются искать на Руси счастливого человека. Спор мужиков о том, “кому живется весело, вольготно на Руси”, говорит о стремлении народа к правде. Через всю поэму проходит мысль о тяжелой крестьянской доле, разорении, невозможности так жить дальше. Поэт не смягчает красок, показывая нищету, грубость, предрассудки и пьянство в крестьянском быту.
Положение народа отчетливо рисуется названием тех мест, откуда родом крестьяне-странники: уезд Терпигорев, Пустопорожняя волость, деревни Заплатово, Дырявино, Знобишино, Горелово, Неелово. В поэме ярко изображается безрадостная, бесправная, голодная жизнь крестьян. “Мужицкое счастие, — говорит поэт, — дырявое с заплатами, горбатое с мозолями!”
Автор поддерживает тех крестьян, которые не мирятся со своим существованием. Не кроткие и покорные близки поэту, а непокорные и смелые, такие как Савелий, “богатырь святорусский”, чье поведение говорит о просыпающемся сознании крестьян, о протесте против их угнетения. Некрасов писал об обездоленных крестьянах своей страны с болью и гневом, он не мог смириться с таким настоящим Родины.
Поэт считал: будущее России за такими, как Гриша Добросклонов. То есть за такими, которые ставят общественные интересы выше личных, отдают свою жизнь на служение народу, его счастью:
Григорий твердо знал уже,
Кому отдаст всю жизнь свою
И за кого умрет.

Счастливы на Руси только те люди, которые говорят:
Не надо мне ни серебра,
Ни золота, а дай, Господь,
Чтоб землякам моим
И каждому крестьянину
Жилось вольготно, весело
На всей святой Руси!

В образе Гриши Некрасов рисует борца за свободу, революционера. Поэт верит в скрытые силы своего народа и смотрит вперед с надеждой и верой. У каждого из героев поэмы своя задача в жизни, но истинная цель, по мнению Некрасова, — борьба за счастье русского народа. Именно такой целью задался Гриша Добросклонов, и эта цель делает его счастливым.
Много тоски и грусти в поэме, много в ней человеческих слез и горя. Но есть и нечто такое, что зовет на безумный подвиг, на борьбу. И счастлив тот, кто осмелится на этот подвиг, кто пожертвует собой для народа.