Сбирается с силами русский народ
И учится быть гражданином...
Н. А. Некрасов


Одним из наиболее известных произведений Н. А. Некрасова является поэма “Кому на Руси жить хорошо”, прославляющая русский народ. Ее по праву можно назвать вершиной творчества Некрасова. Написанная автором в зрелые годы, она вобрала в себя всю его любовь к простым людям, сочувствие к их нелегкой доле, глубокое знание крестьянского быта и обычаев.
Некрасов начал работу над поэмой вскоре после “освобождения” крестьян от крепостного гнета. Часто посещая деревни, беседуя с крестьянами, он понял, что жизнь их не стала лучше. Свой долг поэта-гражданина он видел в правдивом изображении тяжелой судьбы русских крестьян.
Герой поэмы “Кому на Руси жить хорошо” — не один человек, а весь многострадальный и героический русский народ. Сюжет поэмы прост: семеро странников из разных деревень отправляются на поиски счастливых людей на Руси. К концу повествования становится ясно, что отыскать их вряд ли удастся. Тяжела народная доля! Даже названия деревень, в которых происходит действие, говорят об этом — Заплато-во, Дырявино, Разутово, Горелово, Неелово, Неурожайка...
Крестьяне — люди, “досыта не едавшие, несолоно хлебавшие”. Мужицкое счастье — “дырявое с заплатками, горбатое с мозолями”. Особенно образно описываются страдания и бесправие русского народа в песнях, содержащихся в поэме. Поэт назвал их “Барщинная”, “Солдатская”, “Соленая”, “Голодная”.
“Тоска-беда замучила”, “тошен свет, правды нет”, “верченый, крученый, сеченый, мученый...” — эти строки из песен говорят сами за себя.
Перед читателем проходят трагические истории из жизни Матрены Корчагиной, у которой “нет косточки неломаной, нет жилочки нетянутой”, Агапа Петрова, Ермилы Ги-рина, старосты Власа. У каждого из них свое горе, и поэтому:

Душа, что туча черная,
Гневна, грозна
и надо бы,
Громам греметь оттудова,
Кровавым лить дождям,
А все вином кончается.


Действительно, многие крестьяне, ощущая полную безысходность, топят горе и тоску в вине. Многие, но не все! Никакие тяготы жизни не могут уничтожить у большинства крестьян чувства собственного достоинства. Некрасов особенно симпатизирует тем из своих героев, кто не сломился от невыносимой жизни, а сохранил силы для протеста. Одним из таких персонажей является Савелий — “богатырь святорусский”. Он воплощает в себе физическую и нравственную силу русского народа, “Клейменый, да не раб!” — говорит он о себе. История Савелия и его сподвижников повествует о вечном стремлении крестьян к свободе, об их желании самостоятельно распоряжаться скромными плодами своего нелегкого труда.
Не менее значителен в поэме образ Ермилы Гирина, в котором Некрасов показал талантливого честного хозяина, уважающего интересы мужика. Тяжба Ермилы с купцом Алтынниковым из-за мельницы привела к объединению крестьян вокруг него и бунту в деревне Столбняки. Это единственное описание крестьянского бунта в поэме, которое предвосхищает дальнейшие исторические события в России.
Особняком стоит в поэме образ “народного заступника” Гриши Добросклонова. Гриша — выходец из народа, его особенность в том, что он осознал свое предназначение:

Не надо мне ни серебра,
Ни золота, а дай Господь,

Чтоб землякам моим
И каждому крестьянину
Жилось вольготно-весело
На всей святой Руси.


Гриша одним из первых почувствовал, что “над Русью оживающей иная песня слышится”, которая “души сильные зовет на честный путь”.
Существование таких людей, как Савелий, Ермила, Григорий, вносит в поэму оптимистическую ноту, надежду на лучшее будущее.
Несмотря на реалистическое описание всех тяжестей крестьянской жизни, поэма “Кому на Руси жить хорошо” не вызывает ощущения безысходности. Этому способствует мастерское изображение Некрасовым духовной красоты и величия русского народа.
Важной художественной особенностью произведения является обилие в ней народных шуток, прибауток, забавных эпизодов. Некрасов прекрасно знал деревенский быт, обычаи, особенности речи простого народа. Вот поэт любуется единым трудовым порывом в деревне Большие Вахлаки: “... проснулась, разгорелася привычка позабытая к труду!”. И таких светлых эпизодов в тексте немало.
В поэме “Кому на Руси жить хорошо” Н. А. Некрасов реалистично рассказал о судьбе крестьянства в России второй половины XIX века. Народность повествования, умение услышать голос народа, правдивость взгляда на жизнь — все эти черты не дают поэме стареть на протяжении многих десятков лет.