Образ простой русской крестьянки Матрены Тимофеевны удивительно ярок и реалистичен. В этом образе Некрасов соединил все черты и качества, свойственные русским крестьянским женщинам. И судьба Матрены Тимофеевны во многом схожа с судьбой других женщин.
Родилась Матрена Тимофеевна в большой крестьянской семье. Самые первые годы жизни были по-настоящему счастливыми. Всю жизнь Матрена Тимофеевна вспоминает эту беззаботную пору, когда она была окружена любовью и заботой родителей. Но крестьянские дети взрослеют очень быстро. Поэтому, как только девочка подросла, она стала во всем помогать своим родителям Постепенно игры забывались, на них оставалось все меньше и меньше времени, на первое место встала нелегкая крестьянская работа. Но молодость все равно берет свое, и даже после тяжелого трудового дня девушка находила время для отдыха.
Матрена Тимофеевна вспоминает свою юность. Она была хороша собой, трудолюбива, деятельна. Неудивительно, что на нее заглядывались парни. И вот появился суженый, за которого родители отдают замуж Матрену Тимофеевну. Замужество означает, что теперь свободная и вольная жизнь девушки закончилась. Теперь она будет жить в чужой семье, где к ней будут относиться далеко не лучшим образом. Когда мать отдает свою дочь замуж, она горюет о ней, переживает за ее судьбу:

Родительница плакала:
“... Как рыбка в море синее
Юркнешь ты! как соловушка
Из гнездышка порхнешь!
Чужая-то сторонушка
Не сахаром посыпана,
Не медом полита!
Там холодно, там голодно,
Там холеную доченьку
Обвеют ветры буйные,
Облают псы косматые,
И люди засмеют!”


В этих строках ясно читается печаль матери, которая прекрасно понимает все тяготы жизни, которые выпадут на долю ее замужней дочери. В чужой семье никто не проявит к ней участия, да и сам муж никогда не будет заступаться за жену.
Матрена Тимофеевна делится своими горестными раздумьями. Ей совсем не хотелось менять свою вольную жизнь в родительском доме на жизнь в чужой, незнакомой семье.
Уже с самых первых дней в доме мужа поняла Матрена Тимофеевна, как тяжело ей теперь придется:

Семья была большущая,
Сварливая... попала я
С девичьей холи в ад!


Отношения со свекром, свекровью и золовками складывались очень непросто, в новой семье Матрене приходилось много работать, и при этом никто слова доброго ей не говорил. Однако даже в такой нелегкой жизни, которая была у крестьянки, находились свои немудреные и простые радости:

Зимой пришел Филиппушка,
Привез платочек шелковый

Да прокатил на саночках
В Екатеринин день,
И горя словно не было!
Запела, как певала я
В родительском дому.
Мы были однолеточки,
Не трогай нас — нам весело,
Всегда у нас лады.


Отношения между Матреной Тимофеевной и ее мужем далеко не всегда складывались безоблачно. Муж имеет право бить свою жену, если его что-то не устраивает в ее поведении. И никто не встанет на защиту бедняжки, наоборот, все родственники в семье мужа только будут рады посмотреть на ее страдания.
Такой стала жизнь Матрены Тимофеевны после замужества. Дни тянулись однообразные, серые, удивительно похожие друг на друга: тяжелая работа, ссоры и попреки родственников. Но крестьянская женщина обладает поистине ангельским терпением, поэтому, не жалуясь, выносит все тяготы, выпавшие на ее долю. Рождение ребенка является тем событием, которое переворачивает всю ее жизнь. Теперь уже женщина не так озлоблена на весь белый свет, любовь к малышу согревает и радует ее.

Филипп на Благовещенье
Ушел, а на Казанскую
Я сына родила.
Как писаный был Демушка I
Краса взята у солнышка,
У снегу белизна,
У маку губы алые,
Бровь черная у соболя,

У соболя сибирского,
У сокола глаза!
Весь гнев с души красавец мой
Согнал улыбкой ангельской,
Как солнышко весеннее
Сгоняет снег с полей...
Не стала я тревожиться,
Что ни велят — работаю,
Как ни бранят
молчу.

Радость крестьянки от рождения сына не была долгой. Работа в поле требует очень много сил и времени, а тут еще грудной младенец на руках. Сначала Матрена Тимофеевна брала с собой ребенка в поле. Но потом свекровь начала ее упрекать, ведь с ребенком невозможно работать с полной самоотдачей. И бедной Матрене пришлось оставлять малыша с дедом Савелием. Однажды старик недоглядел — и ребенок погиб.
Смерть ребенка — это ужасная трагедия. Но крестьянам приходится мириться с тем, что очень часто их дети умирают. Однако у Матрены это первый ребенок, поэтому его смерть оказалась для нее слишком тяжелым испытанием. А тут еще дополнительная беда — в деревню приезжает полиция, лекарь и становой обвиняют Матрену в том, что она в сговоре с бывшим каторжником дедом Савелием погубила ребенка. Матрена Тимофеевна умоляет не делать вскрытие, чтобы похоронить ребенка без поругания над телом Но никто не слушает крестьянку. Она едва не сходит с ума от всего случившегося.
Все тяготы тяжелой крестьянской жизни, смерть ребенка все же не могут сломить Матрену Тимофеевну. Проходит время, у нее каждый год рождаются дети. И она продолжает жить, растить своих детей, выполнять тяжелую работу. Любовь к детям — это самое главное, что есть у крестьянской женщины, поэтому Матрена Тимофеевна готова на все, лишь бы защитить своих ненаглядных чад. Об этом свидетельствует эпизод, когда за провинность хотели наказать ее сына Федота.
Матрена бросается в ноги к проезжавшему мимо помещику, чтобы тот помог спасти мальчишку от наказания. И помещик велел:

“Подпаска малолетнего
По младости, по глупости
Простить... а бабу дерзкую
Примерно наказать!”


За что вытерпела наказание Матрена Тимофеевна? За свою безграничную любовь к своим детям, за готовность пожертвовать собой ради других. Готовность к самопожертвованию проявляется и в том, как Матрена бросается искать спасения для своего мужа от рекрутчины. Ей удается добраться до места и попросить помощи у губернаторши, которая действительно помогает Филиппу освободиться от рекрутчины.
Матрена Тимофеевна еще молода, но ей пришлось вынести уже очень и очень много. Ей пришлось пережить смерть ребенка, голодное время, попреки и побои. Она сама говорит о том, что ей рассказала святая странница:

“Ключи от счастья женского,
От нашей вольной волюшки
Заброшены, потеряны
У бога самого!”


Действительно, крестьянскую женщину никак нельзя назвать счастливой. Все трудности и тяжелые испытания, которые выпадают на ее долю, могут сломить и привести человека к гибели не только духовной, но и физической. Очень часто именно так и происходит. Жизнь простой крестьянки редко бывает долгой, очень часто женщины умирают в самом расцвете лет. Нелегко читать строки, повествующие о жизни Матрены Тимофеевны. Но тем не менее нельзя не восхищаться душевной силой этой женщины, которая вынесла столько испытаний и не оказалась сломлена.
Образ Матрены Тимофеевны удивительно гармоничен. Женщина предстает одновременно сильной, выносливой, терпеливой и нежной, любящей, заботливой. Ей приходится самостоятельно справляться с трудностями и бедами, которые выпадают на долю ее семьи, ни от кого не видит Матрена Тимофеевна помощи.
Но, невзирая на все трагическое, что приходится вынести женщине, Матрена Тимофеевна вызывает неподдельное восхищение. Ведь она находит в себе силы жить, работать, продолжает радоваться тем скромным радостям, которые время от времени выпадают на ее долю. И пусть она честно признается, что счастливой ее назвать никак нельзя, она ни на минуту не впадает в грех уныния, продолжает жить.
Жизнь Матрены Тимофеевны — это постоянная борьба за выживание, и ей удается выйти победительницей из этой борьбы.