Драма А.Н.Островского «Гроза» была признанной общественной пьесой сразу после своего выхода. И это неудивительно, ведь автор показал новую героиню, противопоставленную купеческому обществу с его домостроевским укладом. Судьба главной героини пьесы Катерины Кабановой в самом деле трогает своей драматичностью. Героиня противопоставила себя невежеству и закоренелости, царящих в обществе, где нет места духовно одаренным натурам. Неравная борьба с человеческой черствостью приводит Катерину к добровольной смерти, завершающей драматическую судьбу героини и сам ход пьесы.

С одной стороны, сюжет пьесы совершенно прост и типичен для того времени: молодая замужняя женщина Катерина Кабанова, разочаровавшаяся в жизни с нелюбимым супругом во враждебной обстановке чужой семьи, полюбила другого человека. Однако ее запретная любовь не дает ей покоя, и, не желая принимать мораль «темного царства» («делай, что хочешь, лишь бы шито да крыто было»), признается в своей измене принародно в церкви. После этого признания жизнь не имеет смысла для Катерины, и она кончает жизнь самоубийством.

Но, несмотря на незатейливый сюжет, образ Катерины является невероятно ярким и выразительным, становясь символом неприятия враждебного консервативного общества, живущего по законам домостроя. Не зря в своей критической статье, посвященной пьесе, Добролюбов назвал Катерину «лучом света в темном царстве».

Выросшая в вольной обстановке родной семьи, Катерина была чрезвычайно эмоциональной и искренней натурой, отличаясь от представителей «темного царства» глубиной своих чувств, правдивостью и решительностью. Открытая другим людям, Катерина не умела обманывать и лицемерить, поэтому не прижилась в семье мужа, где даже ее ровесница Варвара Кабанова считала главную героину слишком «мудреной», даже чудной. Сама Варвара давно уже приспособилась к правилам купеческой жизни, способностью к лицемерию и лжи все больше напоминая мать.

Катерина отличалась невероятной силой духа: следовало обладать сильным характером, чтобы отвечать пожилой жестокой свекрови на многочисленные оскорбления. Ведь в родной семье Катерина не привыкла к унижению человеческого достоинства, потому что была по-другому воспитана. Автор с чувством глубокой любви и уважения к Катерине рассказывает нам, в какой обстановке, под влиянием чего сложился сильный женский характер главной героини. Недаром Островский несколько раз по ходу пьесы вводит образ птицы, символизирующий саму Катерину. Подобно пойманной птице, она оказалась в железной клетке, доме Кабановых. Как тоскующая по свободе птица рвется к воле, так и Катерина, осознав невыносимый, невозможный для нее образ жизни в чужой семье, решилась на последнюю попытку обрести свободу, найдя ее в любви к Борису.

В чувстве Катерины к Борису есть что-то стихийное, природное, как и в грозе. Однако в отличие от грозы, любовь должна приносить радость, а Катерину она ведет к пропасти. Ведь Борис, племянник Дикого, по сути своей мало отличается от остальных жителей «темного царства», в том числе мужа Катерины Тихона. Борис не сумел оградить Катерину от ее душевных мук, можно сказать, предал, разменяв свою любовь на почтительное уважение к дядюшке ради получения своей части наследства. В своем безволии Борис также стал причиной гибельного отчаяния Катерины. И все же, несмотря на понимание обреченности своего чувства, Катерина всеми силами души отдается любви к Борису, не испытывая страха перед грядущим. Она не боится, как не боится грозы Кулигин. И потом, на мой взгляд, в самом названии пьесы, в свойствах этого явления природы, есть что-то присущее характеру главной героини, подверженной искренним стихийным порывам своей души.

Таким образом, душевная драма Катерины заключается именно в том, что в силу своего характера главная героиня, не сумев принять убеждений среды, в которую попала, не пожелав притворяться и обманывать, не видит другого пути, кроме самоубийства, добровольного ухода их жизни в лицемерной и ханжеской купеческой среде города N. Есть особая символика в эпизоде покаяния Катерины, во время которого разразилась гроза и пошел дождь. По сути своей дождь, вода являются символами очищения, но в пьесе Островского общество оказывается не столь милосердным, как природа. «Темное царство» не простило героине подобного вызова, не позволив ей выйти за жесткие границы негласных законов ханжеского провинциального общества. Так, окончательный покой нашла измучившаяся душа Катерины в водах Волги, спасаясь от жестокосердия людей. Своей смертью Катерина бросила вызов враждебной ей силе, и как бы ни рассматривал читатель или критики этот поступок, нельзя отказать героине «Грозы» в силе бесстрашного духа, приведшего её к освобождению из «темного царства», став в нем истинным «лучом света»!