Особое место в русской литературе XIX века занимает творчество известного писателя М. Е. Салтыкова-Щедрина. Вслед за Н. В. Гоголем он пошел нелегким путем сатиры. Его сатира едкая, часто злая, но убийственно правдивая и справедливая. Он убрал из нее гоголевский лиризм, сделал более явной и гротескной. Но от этого произведения не стали проще и однообразнее. Наоборот, в них в полной мере проявилось всеобъемлющее "головотяпство" русского общества прошлого века. В своей многолетней борьбе с царской цензурой, стремясь более полно и глубоко рассказать о событиях и идеях, волновавших его, Салтыков-Щедрин неоднократно прибегал к жанру сказок.
Первые три сказки ("Повесть о том, как один мужик двух генералов прокормил", "Пропала совесть", "Дикий помещик") были написаны еще в 1869 году. Однако если вначале создавались лишь отдельные произведения этого жанра, то в 80-е годы в печати вышла целая книга — "Сказки для детей изрядного возраста".
Многообразно идейно-тематическое содержание этих произведений: это и сатира на самодержавных правителей, и изображение трагического положения угнетенного народа, его каторжного труда, и высмеивание трусливых буржуазных интеллигентов, много говорящих о свободе и демократии, а на деле служащих господствующим классам.
Сказки Салтыкова-Щедрина — это особая форма сатиры; изображая действительность, автор берет из нее наиболее яркие черты, по возможности сгущает их и показывает как бы под увеличительным стеклом.
Так, например, в сказке "Дикий помещик" крайнее преувеличение отдельных ситуаций позволило писателю превратить смешную историю о глупом и ленивом помещике в яростное обличение существующих в России порядков, которые способствуют появлению таких помещиков-паразитов.
Самое начало "Дикого помещика" вводит нас в мир сказки: "В некотором царстве, в некотором государстве жил-был..." Сохраняя дух и стиль народной сказки, сатирик говорит о реальных событиях современной ему жизни. Живя за счет народного труда, ничего не зная и не умея, но считая себя опорой государства, герой Щедрина ненавидит людей, которые кормят и поят его, создавая комфортные условия существования. Он не может выносить даже "холопского духа". Его страстная мечта — лишиться всех мужиков. Но когда это желание осуществляется, помещик, ни к чему не приспособленный, терпит голод, холод, нужду, совершенно дичает, превращаясь в животное.
Совсем иначе рассказывает писатель о народе. Он у автора бессловесный и безропотный, и поэтому обличение помещиков соседствует у Щедрина с чувством горечи о трагической безысходности судьбы простого русского человека.
Сказки писателя иносказательны: на страницах многих из них живут звери, рыбы, птицы, но действуют и чувствуют они, как люди: ведут научные диспуты, ссорятся и мирятся, радуются и страдают, бывают умными и глупыми, смелыми и трусливыми, болтливыми и молчунами.
Одна из самых ярких сказок, в которой действуют животные, — "Премудрый пескарь". *
С иронией изображает автор в пескаре перепуганного до смерти трусливого обывателя, который "не ест, не пьет, ни с кем дружбу не водит, а все свою распостылую жизнь бережет". В этой сказке, как и во многих других, писатель сочетает фантастику с реалистическим изображением действительности. Перед нами пескарь — маленькая рыбешка, которая боится всего на свете. Мы узнаем, что он "жалованья не получает, прислуги не держит, в карты не играет, вина не пьет...". Таким необычным сочетанием приемов достигается эффект реальности происходящего. Читатели понимают, что пескарь — это художественная метафора, которая помогает охарактеризовать людей-обывателей.
Вся биография пескаря сводится к формуле: "Жил — дрожал и умирал — дрожал". Страшно становится от