Истинный патриотизм русского народа, доказанный не словом, а делом, воспел в своем романе-эпопее «Война и мир» Л.Н.Толстой. Изображая войну, Толстой показывает не скачущих воинов с развернутыми знаменами и их мудрых полководцев, не парад, не блеск побед, а военные будни, рядовых солдат, их повседневный тяжкий труд. Писатель раскрывает внутренний мир военного человека, обладающего неповторимой индивидуальностью, привлекающей своей душевной красотой. Толстой утверждает, что от воли и усилий массы таких вот простых, обыкновенных людей зависит исход исторических событий. Он отрицает решающую роль «великой» личности в истории человечества. Именно поэтому автор показывает дух народной войны на примере простых людей, солдат – выходцев из народа, Тихона Щербатого и Платона Каратаева, прямо противоположных друг другу, но заслуживающих уважения за свои несомненные заслуги.

Толстой на страницах романа, посвященных войне, показывает, что русские люди не нуждались в разговорах об отечестве и верности царю, о патриотизме и геройстве. Официальная патриотическая фразеология, высокопарность в разговоре были чужды людям, которые вели народную войну. Тема народной войны воплощена в образе Тихона Щербатого.

Тихон Щербатый, услышав от Денисова высокие патриотические слова, испугался. В «Войне и мире» немыслимы герои, которые, как полковник в лермонтовском «Бородино», «сверкнув очами», произнес бы перед солдатами речь с призывом умереть на поле битвы. Этот герой, несомненно, полезен в партизанской войне. Он жесток и безжалостен к врагам, характер его схож со множеством естественных характеров русских воинов. Толстой признает заслуги солдат, подобных Тихону Щербатому, однако образ этот ему самому мало симпатичен. Автор отдает предпочтение совершенно другому герою – Платону Каратаеву.

Платон Каратаев – полная противоположность Тихону Щербатому. Если тот беспощаден к врагу, то Платон любит всех людей, в том числе и французов. Во всем Платон хочет видеть «торжественное благообразие», речи его полны раздумий о жизни, о людях. Мыслит он афоризмами, которые являются отголосками крестьянского протеста против несправедливости устройства общества: «не нашим умом, а божьим судом», «где суд, там и неправда». С одной стороны, Платон Каратаев не из тех, кто активно вмешивается в жизнь, с другой – не готов «безвинно напрасно пострадать».

Каратаев наделен именем древнего философа Платона – так Толстой прямо указывает, что вот это-то и есть высший путь человека среди людей, участия в движении времени, истории. Образ Каратаева объединяет в книге всевозможные «картины жизни» и авторские рассуждения самого широкого охвата. Здесь открыто сходятся, взаимно «высвечивая» друг друга, искусство и философия истории. Философская мысль тут прямо внедряется в образ, «организует» его, образ же животворит собой, конкретизирует, заземляет ее построения, ищет им собственно человеческую оправданность и подтверждение.

В Платоне живет дух правдоискателя, столь характерный для русского крестьянства, и вековечная любовь к труду. В душе его та же боль за Отчизну, что и у всех русских людей. Он не робок, но любовь его не обернется ненавистью к врагу, даже к врагу, способному расстрелять ослабевшего от болезни пленного солдата, как был расстрелян и сам Платон. Отдельная человеческая жизнь, и его собственная в том числе, лишена для него значения: «Она имела смысл только как частица целого, которую он постоянно чувствовал».

Толстой в своем романе возлагает на Платона Каратаева особую нравственную задачу, доверяя своему герою светлую миссию нести душевный покой и ясность людям. Платон проникнут чувством всеобщего любовного единения людей. Толстой создает образ Каратаева как носителя многих характерных черт патриархального русского народа, чьими вековыми качествами являлись кротость, смирение, добросердечие и всепрощение. Очень характерно для развития творческого пути Толстого, что он уже в конце 60-х годов воплотил свой человеческий идеал в образе патриархального крестьянина. Но Каратаев с его чертами кротости, смирения, покорности и безотчетной любви ко всем людям не является типичным, обобщающим образом русского крестьянина. Роль его важна при изучении мировоззрения автора: в образе Каратаева впервые дано художественное выражение элементов будущего учения Толстого о непротивлении злу насилием.