Роман «Отцы и дети» был написан И.С.Тургеневым в то время, когда Россию раздирали жесткие общественные противоречия между представителями разных поколений, между политическими лагерями. Все эти конфликты нашли свое отражение в романе, название которого раскрывается в его содержании. Речь идет об остром, непримиримом конфликте не столько между представителями разных поколений, сколько между аристократами и демократами, между либералами и революционерами-разночинцами. Смысл заглавия надо рассматривать в двух аспектах: во-первых, как социально-историческое начало нового поколения, во-вторых, как общечеловеческие отношения между людьми двух поколений.

Главную проблему произведения писатель выводит в название, проверяя на примере «отцов и детей» устойчивость и прочность социальных устоев общества семьей и семейными отношениями. Начиная роман с изображения семейного конфликта между отцом и сыном Кирсановыми, Тургенев идет дальше, к столкновениям общественного, социального характера. Но семейная тема в романе придает социальному конфликту особую гуманистическую окрашенность. Ведь никакие социальные, политические, государственные формы человеческих отношений не поглощают нравственное содержание семейной жизни. Отношение сыновей к отцам не замыкается только на родственных чувствах, а распространяется далее на сыновнее отношение к прошлому и настоящему своего отечества, к тем историческим и нравственным ценностям, которые наследуют дети. Отцовство в широком смысле слова тоже предполагает любовь старшего поколения к идущим на смену молодым, терпимость и мудрость, разумный совет и снисхождение.

Конфликт романа «Отцы и дети» в семейных сферах, конечно, не замыкается, но трагическая глубина его выверяется нарушением «семейственности», в связях между поколениями. Противоречия зашли так глубоко, что коснулись природных основ бытия.

В произведении сталкиваются не только два поколения, но и две идеологии: консерваторов Кирсановых и радикально настроенных разночинцев-демократов в лице Базарова. Столкновение Базарова и старшего Кирсанова оказалось неизбежным. Павел Петрович ждал только предлога, чтобы «накинуться на врага». Базаров же считал бесполезным тратить порох на словесные битвы, но уклониться от схватки все же не смог. Так, в десятой главе автор сталкивает мировоззрения двух поколений.

Однако конфликт между представителями разных поколений имеет не только идеологический, но и культурный характер: в лице Базарова и Кирсановых сталкиваются две культуры, аристократическая и демократическая, причем первая имеет намного более богатое прошлое. Отличие двух культур проявляется и во внешнем описании героев. Сравнить хотя бы безупречный внешний вид Павла Петровича, его кофе и какао в положенный час, манерность, присущая светским людям, и Базарова, который небрежен в одежде, не слишком следит за собой, просто и естественно ведет себя за столом.

Базаров отрицает предшествующую культуру, полагая, что поэзию и музыку создали «от нечего делать» «проклятые аристократишки». Он называет искусство чепухой, романтическим бредом. Культуре разночинцев характерно увлечение естественными науками: в шестидесятые годы ими увлекалась вся молодежь. Поэтому Тургенев отдает Базарову должное в знаниях, логике его ума, трудолюбию и упорству. Базаров – материалист, ценящий только материалистическую философию и не признающий идеалистическую философию Гегеля. Он – сторонник грубого материализма, который прямо выводил дух из материи: «строения одинаковы и люди одинаковы». Подобная философия отрицала наличие идеального начала в жизни, с чем не мог не согласиться ни сам Тургенев, ни «старички» Кирсановы. Базаров – атеист, который отрицает Бога и религию, и это крайнее проявление нигилизма ни автор, ни большинство читателей так же не могут поддержать.

Наблюдается и разное отношение двух поколений и культур к любви и женщинам. В жизни дворян любовь занимала, чуть ли не главное место, о чем свидетельствует судьба Павла Петровича Кирсанова. Базаров же высмеивает «стареньких романтиков» за их преувеличенное внимание к любовным вопросам. Но Тургенев доказывает неправоту Базарова, заставив его самого полюбить.

Конфликт двух поколений видно также на примере взаимоотношений Базарова с родителями. На примере семьи Базаровых Тургенев показал конфликт поколений на смене эпох, конфликт между добрыми и честными родителями и сыновьями-отрицателями, которые идут по своей дороге не потому, что у них есть личное негодование против родителей, а потому, что они более чутки к требованиям жизни. Базаров не хочет жить как его родители, а они не могут понять его смутную душу. Отсюда и трагедия между «отцами и детьми». Базаров любит своих родителей и страдает оттого, что между ними нет взаимопонимания. Это конфликт, который можно и нужно сгладить, но нельзя снять. В своем доме Базаров постоянно молчит, не зная, как сообщить о своем отъезде из дома. Он безжалостно давит в себе сыновнюю любовь. Его равнодушие к родителям говорит о духовном опустошении, в результате Базаров бежит от родительской любви. При этом автор подчеркивает противоестественность такого поступка по отношению к родным. Трагедия родителей, потерявших духовную связь с сыном, их неутешное горе после его смерти изображены с потрясающей силой

Таким образом, перед нами роман, в котором столкновением двух поколений испытываются новые духовные возможности дворянской интеллигенции и новых людей. Конфликт романа заключается в противоборстве барской и демократической России, эпох уходящей и рождающейся, поколения «отцов» и «племени молодого, незнакомого».