Теория:

Имя существительное как часть речи включает в себя слова с предметным значением в широком смысле (стол, окно, липа, люди, счастье, мужество, красота и т. д.).
Имя существительное отвечает на вопросы: «Кто?» или «Что?» (Кого? Чего? и т. д.).
Именам существительным присущи следующие постоянные признаки: отнесённость к определённому лексико-грамматическому разряду (нарицательное/собственное, одушевлённое/неодушевлённое, конкретное/отвлечённое/собирательное/вещественное), род, склонение.
 
К непостоянным признакам относятся падеж и число.
 
В составе предложения имена существительные могут выступать в функции любого члена.
Пример:
«Спокойный, бесцветный свет запада ещё отражался в окне будки» (И. Бунин);
 
«Урок — это зеркало общей и педагогической культуры учителя, мерило его интеллектуального богатства» (В. Сухомлинский);
 
«Люблю я пышное природы увяданье, в багрец и золото одетые леса» (А. Пушкин);
 
«Эта небольшая речка вьётся чрезвычайно прихотливо, ползёт змеей» (И. Тургенев);
 
«Дело о наследстве задерживает меня ещё надолго» (А. Н. Толстой).
Лексико-грамматические разряды имён существительных
По лексическому значению и грамматическим признакам имена существительные делятся на следующие разряды.
 
1. Нарицательные и собственные:

а) нарицательные имена существительные служат обобщёнными наименованиями предметов:
страна, река, имя, город и т. д.;
 
б) собственные имена существительные служат названиями единичных предметов, выделенных из ряда однородных:
Россия, Ока, Анна, Москва и т. д.
 
2. Одушевлённые и неодушевлённые:

а) одушевлённые имена существительные служат наименованиями живых существ:
человек, птица, рыба, животное и др.;

б) неодушевлённые имена существительные служат наименованиями предметов, явлений и понятий, не причисляемых к живым существам:
фонарь, компьютер, бумага и т. д.

Исключения
В современном русском языке вопреки биологическим представлениям о живой и неживой природе одушевлёнными являются:
 
1) слова мертвец, покойник, кукла (игрушка), матрёшка, марионетка, адресат;
 
2) названия некоторых карточных фигур и карточных терминов:
король, дама, валет, туз, козырь;
 
3) названия некоторых шахматных фигур:
король, слон, конь, ферзь;
 
4) существительные среднего рода на –ище, обозначающие сказочных персонажей:
чудовище, страшилище;
 
5) существительные в переносном значении (метафорический перенос с неживого предмета на живой):
тюфяк («матрас», неодуш.) — тюфяк (перен. «мягкотелый человек», одуш.); при обратном переносе существительные сохраняют категорию одушевлённости, например:
змей («змея», одуш.) — (воздушный) змей («игрушка», одуш.).
 
Неодушевлёнными являются:
 
1) собирательные существительные:
народ, толпа, войско, стая и нек. др.;

2) слово персонаж и нек. др.;
 
3) названия микроорганизмов:
микроб, бактерия и т. д., а также слова типа эмбрион, куколка, личинка и т. п.

В современном русском языке наблюдаются колебания признака одушевлённости/неодушевлённости.
Например: ловлю крабов — ем крабы и др.
 
Существительные типа эмбрион в языке научного стиля склоняются как одушевлённые.
Ср.: общелит. — (уничтожать) личинки;
научн. — (уничтожать) личинок и т. д.
 
Показателем одушевлённости/неодушевлённости является винительный падеж мн. ч. (для всех существительных) или винительный падеж ед. ч. (для существительных мужского рода с нулевым окончанием).
У одушевлённых существительных форма винительного падежа совпадает с родительным падежом,
у неодушевлённых — форма винительного падежа — с именительным.

3. Конкретные, отвлечённые, собирательные и вещественные:
а) конкретные имена существительные называют предметы и явления.
Такие существительные имеют формы ед. и мн. ч.:
кресло — кресла, носок — носки, дождь — дожди;

б) отвлечённые (абстрактные) имена существительные называют действия, признаки, состояния и т. д. Как правило, они имеют форму только ед. ч.:
смех, белизна, синева, бег, дрожь, глухота;

в) собирательные имена существительные обозначают совокупность предметов или лиц как единое целое:
студенчество, старьё, листва, молодёжь.
Эти существительные имеют форму только ед. ч. и имеют соотносительные конкретные единичные существительные.
Ср.: листва — лист, листья; тряпьё — тряпка, тряпки;
студенчество — студент, студенты;
 
г) вещественные имена существительные обозначают вещество или однородную по составу массу:
горох, молоко, песок, железо, масло; сливки, опилки, отруби, щи.
Они имеют форму только ед. ч. (обычно) или только мн. ч. (редко).
В некоторых случаях вещественные, отвлечённые и собственные имена существительные могут употребляться во множественном числе, однако при этом у них происходят изменения в семантике.
Так, например, вещественные существительные во множественном числе могут обозначать не само вещество, а его сорта, марки (масло — масла животные, растительные, технические и т. д.);
площади, занятые этим веществом (песок — пески. Ср.: дети играли в песке — экспедиция заблудилась в песках пустыни).

Отвлечённые имена существительные во множественном числе конкретизируют свою семантику.
Ср.: чтение — «процесс» и Ломоносовские чтения— «посвящённые кому-либо» и т. п.