Теория:

Конкретные, отвлечённые, собирательные и вещественные имена существительные
а) конкретные имена существительные называют предметы и явления.
Такие существительные имеют формы ед. и мн. ч.:
кресло — кресла, носок — носки, дождь — дожди;

б) отвлечённые (абстрактные) имена существительные называют действия, признаки, состояния и т. д.
Как правило, они имеют форму только ед. ч.:
смех, белизна, синева, бег, дрожь, глухота;
 
в) собирательные имена существительные обозначают совокупность предметов или лиц как единое целое:
студенчество, старьё, листва, молодёжь.
  
Эти существительные имеют форму только ед. ч. и имеют соотносительные конкретные единичные существительные.
Ср.: листва — лист, листья; тряпьё — тряпка, тряпки; студенчество — студент, студенты;
 
г) вещественные имена существительные обозначают вещество или однородную по составу массу:
горох, молоко, песок, железо, масло; сливки, опилки, отруби, щи.
 
Они имеют форму только ед. ч. (обычно) или только мн. ч. (редко).
 
В некоторых случаях вещественные, отвлечённые и собственные имена существительные могут употребляться во множественном числе, однако при этом у них происходят изменения в семантике.

Так, например, вещественные существительные во множественном числе могут обозначать не само вещество, а его сорта, марки (масло — масла животные, растительные, технические и т. д.); площади, занятые этим веществом (песок — пески. Ср.: дети играли в песке — экспедиция заблудилась в песках пустыни).
 
Отвлечённые имена существительные во множественном числе конкретизируют свою семантику.
Ср.: чтение — «процесс» и Ломоносовские чтения— «посвящённые кому-либо» и т. п.
Источники:
Гольцова Н. Г., Мищерина М. А., Шамшин И. В. Русский язык. — 8-е изд. - М.: ООО «ТИД "Русское слово — РС"», 2011. — 449 с.
Розенталь Д. Э., Теленкова М. А., «Словарь трудностей русского языка», 5-е изд., доп. — М.: Рус. яз., 1986. — 704 с.