Теория:

Опираясь на знания о природе света, рассмотрим причину преломления света и физический смысл показателя преломления. На рисунке видно, что при переходе из одной среды в другую луч света преломляется, т. е. меняется направление распространения луча (угол между перпендикуляром, проведённым в точку падения, и преломлённым лучом отличается от угла падения).
 
преломление.png
Рис. \(1\). Преломление света на границе перехода воздух — вода
 
В \(1621\) году голландским астрономом и математиком Виллебордом Снеллиусом опытным путём был открыт закон преломления света:
лучи падающий, преломлённый и перпендикуляр, проведённый к границе раздела двух сред в точке падения луча, лежат в одной плоскости; отношение синуса угла падения к синусу угла преломления есть величина, постоянная для данных двух сред.
Закон преломления записывают:  sinαsinγ=n21, где n21 — относительный показатель преломления второй среды (вода) относительно первой (воздух).
Если первой средой является вакуум, то: sinαsinγ=n, где \(n\) — абсолютный показатель преломления второй среды, тогда как абсолютный показатель преломления вакуума принимаем за единицу. Показатели преломления (и абсолютный, и относительный) являются величинами неименованными (не имеют никаких единиц измерения).
Изучая физические основы преломления света, независимо друг от друга французский математик Пьер Ферма и голландский физик Христиан Гюйгенс доказали, что
отношение синуса угла падения к синусу угла преломления равно отношению скоростей света в этих средах.
sinαsinγ=υ1υ2=n21.
 
Если скорость света в первой среде больше, чем скорость света во второй среде, это значит, что вторая среда является оптически более плотной, чем первая.
Относительным показателем преломления второй среды относительно первой n21называют физическую величину, равную отношению скоростей света в этих средах.
Если луч света переходит из вакуума в какую-либо среду, то получаем уравнение абсолютного показателя преломления среды: n=cυ, где \(c\) — скорость света в вакууме, а υ — скорость света в среде.
Абсолютным показателем преломления среды называют физическую величину, равную отношению скорости света в вакууме к скорости света в данной среде.
Отсюда следует важный вывод.
 
Обрати внимание!
Скорость света в любом веществе меньше скорости света в вакууме.
Физический смысл показателя преломления.
Относительный показатель преломления  n21 показывает, во сколько раз меняется скорость света при переходе его из одной среды в другую;
абсолютный показатель преломления \(n\) показывает, во сколько раз меняется скорость света при переходе его из вакуума в среду.
При переходе из вакуума в вещество световая волна взаимодействует с атомами и молекулами вещества. Чем больше оптическая плотность вещества, тем сильнее это взаимодействие, тем меньше скорость света и тем больше показатель преломления. Скорость света в среде и абсолютный показатель преломления зависят от свойств этой среды. 
Источники:
Физика: 9 класс: учебник / А. В. Перышкин, Е. М. Гутник. — 7-е изд., переработанное. — М.: Дрофа, 2019 г.