Теория:

Итак, с середины \(XVII\) века в большинстве российских земель полным ходом шло закрепощение крестьян. При этом часть территории страны (Русский Север, Сибирь, донские степи) оставалась свободной от крепостничества. Почему так произошло?
 
Север — холодный край с редким населением и густыми лесами. Заниматься земледелием здесь было невыгодно, да особо и некому. Поэтому и не находилось помещиков, которые занялись бы освоением здешних земель. А местные жители не были в полном смысле крестьянами, поскольку жили охотой, рыбной ловлей, торговлей. Властям было гораздо проще взимать с них оброк рыбой или шкурами, чем пытаться прикреплять к земле и не получать потом ничего.
 
Сибирь в это время была ещё только в процессе присоединения к России. Там постоянно происходили столкновения с местными жителями, и никакие помещики не хотели рисковать, приобретая там земли. Да и заселялись эти территории казаками — вооружёнными людьми, которые не собирались терпеть над собой чью-либо власть, кроме царской.
 
Совсем другое дело — Дон. Это была южная окраина России, вечно беспокойная, пограничная с Крымским ханством территория. Её нужно было как-то защищать. И постепенно возникла негласная договорённость между правительством и теми людьми, которые там селились. Власти не трогали местных жителей, позволяя им жить свободно, но за это они должны были охранять южную границу страны. Постепенно на Дон перебирались беглые крестьяне; их становилось всё больше, они вели хозяйство, а при необходимости отражали нападения крымских ханов. Так формировалось новое сословиеказаки. Вскоре правительство даже стало платить им жалование из государственной казны.
 
Но казаки имели собственный важный источник доходов — набеги на южных соседей: Турцию, Крымское ханство, восточных купцов. Это называлось «походом за зипунáми», то есть за добычей. Управы на казаков не было, поэтому власти предпочитали не замечать таких походов.